Metal & Hard Rock

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  • Heavy Metal

Le terme heavy metal peut avoir plusieurs sens selon le contexte dans lequel il est employé.

* 1. Dans un contexte original, il est utilisé comme un synonyme de Hard-rock
* 2. Dans un second sens, le terme désigne le heavy metal traditionnel une tendance esthétique qui, au cours des années 70 et 80, s’est démarquée du Hard rock, en s’éloignant de ses racines blues.
* 3. Dans un sens généralisé le heavy metal ou metal ( tout court ) désigne toutes les musiques qui descendent du heavy metal ( sens second ) et du hard rock. C’est dans ce dernier sens, le sens généralisé, que le terme est ici employé:

Le heavy metal ( ou communément metal ) est un genre de rock apparu au Royaume-Uni et aux États-Unis à la fin des années 1960. Le heavy metal puise son inspiration, entre 1969 et 1974, dans des groupes de hard rock qui, en combinant blues et rock, ont créé un hybride aux sonorités lourdes et épaisses, centré sur les impulsions de la batterie et de la guitare à la distorsion très amplifiée.

Au fil des années, le heavy metal a donné naissance à des sous-genres variés et, bien que ceux-ci soient généralement appelés « metal » par le grand public, le terme « heavy metal » a maintenant deux sens distincts : soit le genre et toutes ses variantes, soit le style original des groupes des années 1970 et 1980 heavy metal traditionnel — parfois baptisé de « » . De ce fait, la définition du terme tend à être ambiguë et n’est pas la même selon la période de l’histoire du rock à laquelle on se réfère.

* Dans les années 1970, le terme « heavy metal » ( popularisé par le critique Lester Bangs ) était synonyme de hard rock, genre auquel il reste encore parfois assimilé dans l’inconscient populaire. Les premiers groupes — comme Black Sabbath, Deep Purple, Led Zeppelin, Blue Cheer, Iron Butterfly — étaient donc indifféremment considérés comme des groupes de heavy metal ou de hard-rock.

* Au début des années 1980, le terme a été redéfini par Lester Bangs peu de temps avant sa mort : il existe une subtile différence entre hard rock et heavy metal, résidant principalement dans le fait que le heavy metal tend à se débarrasser des racines blues tandis que le hard rock les conserve. Avec cette définition, qui prévaut de nos jours, seuls des groupes de heavy metal traditionnel comme Black Sabbath et Judas Priest peuvent être considérés comme précurseurs de l’esthétique et du son spécifiques du heavy metal.

Le heavy metal s’est popularisé dans les années 1970 et 1980, au fur et à mesure de l’apparition de ses sous-genres, et il génère toujours dans les années 2000 un fort engouement de la part de ses fans à travers le monde.

Le heavy metal se caractérise par la dominance de la guitare et de la batterie, ainsi que par une rythmique puissante. Il puise ses influences dans le rock, la musique classique et, dans une moindre mesure, le blues. Toutefois, comme il englobe de nombreux sous-genres qui se sont démarqués les uns des autres de par leurs propres variations stylistiques, il existe désormais une très grande variété de sons et de styles au sein du genre dit « heavy metal ».

D’après le site All Music Guide, « de la kyrielle de formes musicales engendrées par le rock’n’ roll, le heavy metal constitue la plus extrême en termes de volume sonore, de machisme et de théâtralité. »

Dans sa configuration instrumentale la plus fréquente, un groupe de metal est composé d’un batteur, d’un bassiste, d’un guitariste rythmique, d’un guitariste « lead » et d’un chanteur ( qui peut jouer ou non d’un instrument ). Les claviers — surtout l’orgue et parfois le mellotron — étaient relativement répandus dans les premiers groupes de heavy metal mais, graduellement, leur utilisation est devenue de moins en moins fréquente. Au sein des groupes des années 2000, les claviers sont en vogue ( tout particulièrement les synthétiseurs ) dans certains sous-genres, tandis qu’ils sont rejetés par d’autres.

La guitare, alliée à la puissance sonore qu’elle propulse grâce à l’amplification, constitue l’élément-clé du heavy metal. La distorsion du son de guitare est utilisée pour créer un son plus puissant et plus lourd. Au fil de l’évolution du genre, les solos de plus en plus complexes et les riffs deviennent la marque de fabrique de la musique heavy metal. Pour un jeu rapide, les guitaristes utilisent, entre autres techniques savantes, les techniques du sweeping et du tapping, d’autant que nombre de sous-genres encouragent la virtuosité au détriment de la simplicité. Par ailleurs, au fur et à mesure des progrès technologiques, de nouvelles techniques permettant de transformer le son de la guitare sont adoptées par les musiciens.

Au cours de la première moitié des années 1970, commencent à émerger des groupes comprenant deux guitaristes « lead » — notamment Wishbone Ash, The Allman Brothers Band, Scorpions, Thin Lizzy et Judas Priest, tous célèbres pour leurs paires de guitaristes capables d’assurer tant les solos et les mélodies que les accompagnements et les harmonies. Bon nombre de groupes, comme Iron Maiden, ont alors pour habitude de faire alterner au sein d’un même morceau les jeux de leurs deux guitaristes, qui endossent tour à tour les rôles de guitariste rythmique et de guitariste « lead ».

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Scorpions ( 2005 )

La guitare, alliée à la puissance sonore qu’elle propulse grâce à l’amplification, constitue l’élément-clé du heavy metal. La distorsion du son de guitare est utilisée pour créer un son plus puissant et plus lourd. Au fil de l’évolution du genre, les solos de plus en plus complexes et les riffs deviennent la marque de fabrique de la musique heavy metal. Pour un jeu rapide, les guitaristes utilisent, entre autres techniques savantes, les techniques du sweeping et du tapping, d’autant que nombre de sous-genres encouragent la virtuosité au détriment de la simplicité. Par ailleurs, au fur et à mesure des progrès technologiques, de nouvelles techniques permettant de transformer le son de la guitare sont adoptées par les musiciens.

Au cours de la première moitié des années 1970, commencent à émerger des groupes comprenant deux guitaristes « lead » — notamment Wishbone Ash, The Allman Brothers Band, Scorpions, Thin Lizzy et Judas Priest, tous célèbres pour leurs paires de guitaristes capables d’assurer tant les solos et les mélodies que les accompagnements et les harmonies. Bon nombre de groupes, comme Iron Maiden, ont alors pour habitude de faire alterner au sein d’un même morceau les jeux de leurs deux guitaristes, qui endossent tour à tour les rôles de guitariste rythmique et de guitariste « lead ».

Dans le metal, contrairement à des styles comme le jazz ou le funk, la basse tend généralement à assumer le rôle traditionnel d’un instrument de registre grave. En effet, la basse est généralement utilisée pour doubler à l’octave les parties basses de la guitare pour mettre en relief la base harmonique des riffs. À ce titre, le rapport de la basse et de la guitare rythmique peut être dans une certaine mesure comparé au rapport contrebasse / violoncelle des ensembles instrumentaux classiques, où la contrebasse vise le plus souvent à doubler à l’octave la ligne du violoncelle.

À ce rôle de base de doublure de la guitare, les bassistes ajoutent parfois aussi des notes d’ornements ou des notes de passage pour enrichir leurs lignes. La basse est aussi souvent utilisée pour jouer des pédales d’harmonie en fond, tandis que les guitares jouent différentes harmonies par dessus.

En dehors du rôle traditionnel qui lui est le plus souvent assigné, il arrive parfois que la basse joue un rôle plus autonome et plus indépendant de la guitare. C’est notamment le cas du style de Cliff Burton dans Metallica, où la basse pouvait jouer parfois un jeu de dialogue avec la guitare ( exemple : For Whom the Bell Tolls ou Orion ). L’indépendance de la basse est souvent un élément récurrent dans le metal alternatif et un rôle fondamental dans le style dit Funk Metal, qui reprend l’importance attribuée à la basse dans le funk, comme c’est le cas d’un groupe comme Red Hot Chili Peppers, qui joue souvent des lignes totalement différentes de celles de la guitare.

Les lignes de basses sont normalement jouées grâce aux frôlements des doigts sur les cordes ( certains jouent à deux doigts, index et majeur, d’autres rajoutant l’annulaire ). Mais dans les lignes rapides qu’exige le style, certains bassistes préfèrent utiliser le médiator pour augmenter leur vitesse de jeu. De plus, cela donne un son plus incisif et métallique au son rond habituel de la basse. Il existe également le slap, rarement utilisé dans les branches traditionnelles du metal, mais très largement dans le metal alternatif.

Les techniques vocales utilisées dans le metal varient grandement d’un groupe à l’autre. L’habileté vocale des chanteurs peut s’observer aussi bien dans les voix théâtrales couvrant plusieurs octaves de Rob Halford ( Judas Priest ) et de Bruce Dickinson ( Iron Maiden ) que dans les techniques vocales volontairement bourrues de Lemmy Kilmister (de Motörhead). Dans les sous-genres du heavy metal, on rencontre souvent aussi la technique vocale du death grunt popularisée par Jeff Becerra de Possessed et pratiquée par de nombreux groupes de death, grind, doom et gothic metal ou encore le chant éraillé, fréquent dans le black metal.

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Lemmy Kilmister, chanteur du groupe Motörhead

Au milieu des années 1990, on assiste à une évolution du chant dans les groupes de metal / nu metal. Ainsi, pour beaucoup de groupes, le chant devient alterné ; cela consiste à passer des vocaux clairs-mélodiques au chant éraillé. Ce type de vocaux apparaît avec des chanteurs comme Johnathan Davis ( Korn ) ou Burton C. Bell ( Fear Factory ). Plus récemment, certains groupes ( tout particulièrement ceux de metal symphonique ) tendent à intégrer des chanteurs qui maîtrisent les techniques du chant lyrique, comme Tarja Turunen ( ex-Nightwish ) ou Sarah Jezebel Deva ( Cradle of Filth, Therion ).

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Dani Filth, chanteur de Cradle of Filth

À l’origine, côté percussions, le heavy metal reprenait les techniques de jeu traditionnelles du rock. Mais de nombreux sous-genres ont par la suite popularisé certaines techniques spécifiques comme la double pédale, les skank-beats et, tout particulièrement, les blast beats. Ces techniques de jeu permettent de créer des phrases rythmiques dynamiques et fulgurantes qui soulignent et ponctuent la dynamique des guitares.

* La double pédale de grosse caisse fut introduite dans le heavy metal avec les premiers essais de speed metalJudas Priest avec « Exciter » ( 1978 ) et Accept avec « Fast as a Shark » ( 1982 ) —, puis entérinée par les premiers groupes de thrash au début des années 1980. Cette technique est très fréquemment utilisée dans le speed, le power metal, le thrash, le death et le black metal. Elle se caractérise par le recours à une technique de jeu synchronisé des pieds dans laquelle les pulsations sont réparties alternativement sur deux pédales, permettant de créer des phrases rythmiques fulgurantes à la grosse caisse.

* Les skank-beats, popularisés par le hardcore et adaptés par les premiers groupes de thrash, consistent à jouer en réduction sur deux temps une phrase rythmique de rock classique de quatre temps, ce qui donne une illusion d’accélération de la musique par deux alors même que le tempo n’a pas augmenté. C’est le rythme typique du thrash metal.

* Les blast beats, caractéristiques des groupes de black metal, death metal et grindcore, désignent une technique et un motif rythmique très rapides consistant à jouer en réduction rythmique sur un seul temps une phrase rythmique de rock classique de quatre temps ( deux successions grosse caisse / caisse claire en double croche ), ce qui donne une illusion d’accélération de la musique par quatre. L’effet obtenu génère une impression de « mur de son ». Cette technique fut employée pour la première fois dans le Hardcore punk par le groupe Dirty Rotten Imbeciles ( DRI ) en 1983. Elle fut introduite dans le metal par Charlie Benante du groupe S.O.D. et Mick Harris de Napalm Death.

Le volume sonore produit en concert est souvent considéré comme partie intégrante du folklore du heavy metal, au même titre que tout le reste. En s’inspirant des arrangements live de Jimi Hendrix et des Who ( qui se sont vus attribuer la distinction du « Groupe le plus bruyant du monde » par le Livre Guinness des records ), les premiers groupes de metal ont repoussé les limites de référence en terme de volume sonore lors des spectacles. Plus récemment, Manowar, groupe célèbre pour ses volumes de jeu hors norme, a été répertorié par le Guinness comme le groupe jouant le plus fort au monde, à l’occasion d’un concert à Hanovre en 1994, avec 129,5 décibels mesurés. Ce groupe a la particularité de réussir à allier la puissance sonore à la conservation d’un son audible de grande qualité, grâce au recours à un matériel de pointe.

Tony Iommi, le guitariste de Black Sabbath, est un exemple parmi tant d’autres de musicien ayant souffert de problèmes auditifs liés au volume excessif de ses propres concerts. Ainsi, le rocker américain Ted Nugent et le guitariste Pete Townshend des Who sont presque sourds. De nombreux artistes, comme le guitariste virtuose Eddie Van Halen et Joey DeMaio de Manowar, entre autres, montent sur scène avec des bouchons d’oreilles, pratique qui est aussi largement répandue dans le public.

En terme de rythmique, le heavy metal se caractérise par :

* Un groove spécifique s’appuyant fréquemment sur des phrases rythmiques en staccato ( à travers un large emploi du palm mute ). Des phrases rythmiques s’appuyant sur de courtes figures rythmiques égales binaires ou ternaires ( le plus souvent en croche ou double croche ) en mesure 4 / 4 le plus souvent. En termes plus métaphoriques, cela veut dire que le metal se caractérise souvent dans son ensemble par des rythmiques dynamiques et saccadées, réalisées à partir de petites cellules rythmiques sèches juxtaposées les unes aux autres. Beaucoup de groupes reprennent ensuite cette trame de base en l’agrémentant de diverses variations à travers des ornements mélodiques ou des syncopes.

* Un usage récurrent de longues valeurs rythmiques ( en ronde, voire s’étendant sur plusieurs mesures ), dans les chansons à tempo lent : autrement dit, des accords oppressants qui résonnent longuement grâce à l’amplification.

Dans les sous-genres de metal, ce groove de base reste toujours fréquent mais il présente diverses variations selon les genres : le power metal, le thrash et le death l’ont accéléré avec des rythmes en tremolo, tandis que les groupes de black metal ont tendance à délaisser le staccato dans leur tremolo pour les jouer en legato ( sans palm mute ). Dans le doom et le gothic metal, c’est plutôt l’emploi de valeurs longues en ronde qui sera exploité plus en profondeur. Les groupes de metal progressif eux aussi reprennent souvent le groove de base mais l’adaptent à d’autres mesures ( 5 / 4, 7 / 4, 5 / 8, 7 / 8, etc. ).

En raison de ces traits particuliers, une distinction spécifique s’est lentement dessinée entre heavy metal et hard rock. Si les deux s’appuient sur la mise en avant des guitares et sur une structure à base de riffs, le heavy metal diffère tout particulièrement du hard rock dans le fait que les structures harmoniques et mélodiques du blues sont remplacées par des progressions modales et des relations tonales instables ( chromatisme, intervalles dissonants, progressions d’accord noyant l’orthodoxie tonale ).

Ainsi, les harmonies du heavy metal sont généralement plus froides et plus sombres que celles du hard rock.

Comme souvent dans la musique populaire, l’imagerie et l’apparence occupent chez les groupes de heavy metal une place prépondérante. Les couvertures d’albums et les prestations en concert font autant partie de l’image d’un groupe que la musique elle-même. Par le biais du heavy metal, nombre d’artistes travaillent en collaboration dans le but de produire tous les éléments d’un album, chacun apportant à l’œuvre son talent particulier, en vue d’offrir au public un produit artistiquement riche. En cela, le heavy metal représente peut-être aujourd’hui davantage une forme d’art protéiforme, au service de la manifestation d’un univers particulier, plutôt qu’une forme singulière dominée par un seul et même mode d’expression. De fait, si la musique demeure la composante principale de l’univers du heavy metal, elle n’en est toutefois pas la seule, l’image de chaque groupe s’incarnant aussi au travers de l’artwork ( les couvertures d’albums et les images de livrets ), de la scénographie de ses concerts, du ton des paroles de ses chansons et du style vestimentaire de ses membres. L’illustrateur de heroic fantasy Ken Kelly, qui travaille principalement avec Manowar dans le domaine de la musique, a ainsi créé un personnage musculeux, sombre et vengeur qui illustre les albums de Manowar et qui fait dorénavant partie intégrante de l’image du groupe. Les illustrations participent à l’ambiance générale des albums en les étoffant d’un aspect visuel très important, grâce auquel le public peut se plonger plus rapidement dans l’univers de chaque groupe. Autre figure célèbre auprès des fans de heavy metal, Eddie, la mascotte d’Iron Maiden, apparaît sur la pochette de presque tous les albums du groupe.

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Eric Adams, chanteur de Manowar habillé de façon guerrière.

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Eddie, mascotte du groupe Iron Maiden, en concert ( 2005 ).

Les historiens du rock ont tendance à considérer que, tandis que l’apport de la musique populaire occidentale donne au heavy metal son côté fantaisiste, à travers des paroles d’inspiration fantastique, dans le même temps, les racines blues dans lesquelles ce genre est ancré lui confèrent une touche plus réaliste, plus cathartique, davantage axée sur des sujets tels que la perte de l’être cher, le chagrin et la solitude.

Tandis que les composantes auditives et thématiques du heavy metal sont majoritairement influencées par le réalisme du blues, les composantes visuelles le sont principalement par l’imaginaire de la musique populaire. Les thèmes du mal, du sombre, de la force et de l’apocalypse sont utilisés pour exprimer la réalité des problèmes de la vie. En réaction à la culture hippie « peace and love » des années 1960, le heavy metal se développe comme une contre-culture de type expressionniste dans laquelle la lumière est étouffée par l’obscurité et où la fin joyeuse des chansons pop cède la place à l’expression de la triste réalité de ce monde, où les choses ne s’arrangent pas toujours. Alors même que, selon certains fans, le message du heavy metal n’est pas sombre, ses détracteurs accusent le genre de glorifier les aspects négatifs de la réalité.

En dehors du fantastique, les thèmes abordés par le heavy metal sont généralement plus graves que ceux de la pop des années 1950, 1960 et 1970. Ils tournent beaucoup autour de la guerre, la menace nucléaire, les problèmes de l’environnement et la propagande politique ou religieuse. Entre autres exemples de chansons traitant de ces sujets, on peut citer War Pigs de Black Sabbath, Killer of Giants d’Ozzy Osbourne, …And Justice for All de Metallica, 2 Minutes to Midnight d’Iron Maiden et Balls to the Wall d’Accept.

Le heavy metal s’est beaucoup inspiré de compositeurs baroques, romantiques et modernes comme Jean-Sébastien Bach, Niccolò Paganini, Richard Wagner et Ludwig van Beethoven. Le fameux accord de triton, par exemple, fut exploité par les compositeurs romantiques ou post-romantiques comme Liszt, et surtout par les compositeurs modernes ( comme Bartók, Stravinski ou Schönberg dans ses œuvres tonales ). Ceux-ci, en effet, l’utilisèrent tant pour ses sonorités aux connotations inquiétantes et sombres que pour sa fonction d’instabilité structurelle tonale.

Ritchie Blackmore, le guitariste de Deep Purple et de Rainbow, a par exemple, dès le début des années 1970, incorporé des figures mélodiques empruntées à la musique dite « classique ». Après Ritchie Blackmore, Randy Rhoads et Uli Jon Roth, le jeu de guitare des années 1980 fut influencé par la musique du début du XVIIIe siècle, considérée comme un modèle de rapidité et de technique. Yngwie Malmsteen constitue un autre exemple notable de guitariste inspiré par la musique classique : ses prouesses techniques inspirèrent d’ailleurs un certain nombre de joueurs néo-classiques dont Michael Romeo, Michael Angelo Batio et Tony MacAlpine.

La musique de la fin de l’ère baroque occidentale fut aussi reprise sous un angle gothique, comme dans Mr. Crowley ( 1981 ) de Ozzy Osbourne et Randy Rhoads. Ces derniers ont utilisé des sons d’orgue et des solos inspirés de la musique baroque pour créer une ambiance en rapport avec les paroles d’Osbourne, qui traitent de l’occultiste Aleister Crowley. Pour l’introduction de Diary of a Madman ( 1982 ), Rhoads a beaucoup emprunté au compositeur de guitare classique cubain Leo Brouwer et, plus particulièrement, son « Étude n° 6 ».

Certains groupes sont allés plus loin encore, en jouant occasionnellement avec des orchestres au grand complet. Yngwie Malmsteen et Ritchie Blackmore furent parmi les premiers à écrire de la musique orchestrale adaptée à leur style. Puis les générations qui suivirent, venant du power metal, du gothic metal et du black metal ( notamment des groupes comme Nightwish, Therion, Symphony X, Emperor, Dimmu Borgir ) ont poussé leurs influences classiques jusqu’à systématiser le recours à des ambiances plus ou moins symphoniques grâce notamment à l’emploi de synthétiseurs, certains comme Therion allant même jusqu’à s’offrir les services d’orchestres et de chœurs à chaque enregistrement.

Cependant, s’il est vrai que ces musiciens se sont inspirés de compositeurs classiques, il est important de souligner le fait que, malgré l’idée reçue chez certains fans, le metal ne descend pas pour autant de la musique classique. Le « classique » est une musique savante alors que le metal reste avant tout d’essence populaire.

De fait, les musiciens de metal se focalisent et empruntent des aspects généralement superficiels de la musique classique ( des motifs, des mélodies, des gammes, voire au mieux un dispositif orchestral ), cette pratique de réutilisation d’un matériau musical étant d’ailleurs traditionnelle et courante dans pratiquement tous les genres musicaux. Mais ils cherchent rarement une véritable exploitation de la profondeur et de la complexité compositionnelle de la musique classique ( et ce, même au sein des sous-genres de metal dits « néo-classique » ou « progressif », malgré leur érudition musicale ). Par exemple, les guitaristes supposés inspirés par Bach font rarement usage des structures contrapunctiques complexes qui sont pourtant si centrales dans les compositions de ce dernier.

En outre, l’usage étendu des power chords dans le heavy metal ( impliquant d’innombrables quintes et octaves consécutives ) va à l’encontre des principes d’écriture fondamentaux de la musique classique: l’emploi de quintes consécutives tout particulièrement constituant une violation d’une règle d’harmonie fondamentale de son esthétique. Enfin, le fait que de nombreux groupes se qualifient « symphoniques » en utilisant des synthétiseurs en lieu et place d’orchestres serait, aux yeux du monde classique, perçu comme une hérésie ou comme de la pure naïveté. En effet, la pauvreté des sons artificiels d’un synthétiseur ne peut en aucune façon égaler la richesse du spectre acoustique d’un orchestre symphonique.

La complexité et la richesse des messages à caractère musical, social et philosophique du heavy metal résident ailleurs que dans cet emprunt de timbres.

L’origine du terme heavy metal employé en musique est incertaine. Cette expression, utilisée depuis des siècles dans les secteurs de la chimie et de la métallurgie, est répertoriée sous cette acception dans le dictionnaire Oxford English Dictionary. L’une des premières utilisations du terme dans la culture populaire underground revient à l’écrivain américain William S. Burroughs qui, dans son roman The Soft Machine ( 1961, La Machine molle en français ), évoque un personnage du nom de « Uranian Willy, the Heavy Metal Kid ». Dans son roman suivant, Nova Express, publié en 1964, il développe ce thème plus avant encore en faisant de l’expression heavy metal une métaphore des drogues psycho-actives. Ce terme peut aussi signifier « artillerie lourde ».

Le premier emploi du terme heavy metal dans une chanson enregistrée remonte à 1968, dans la phrase « heavy metal thunder » qui figure dans le morceau Born to Be Wild de Steppenwolf. D’après l’ouvrage The History of Heavy Metal, le terme fut emprunté au « hippiespeak » ( « jargon des hippies » ), heavy ( « lourd » ) se rapportant à toute chose capable de générer une humeur intense et metal qualifiant cette humeur potentiellement aiguisée, ou lourde, comme le métal. Le mot heavy ( dans son acception signifiant « sérieux » ou « profond » en argot américain ) était entré quelque temps auparavant dans le jargon de la contre-culture, notamment celui de la Beat generation, et on trouvait déjà couramment des références à la heavy music, cette expression désignant une musique aux variations plus lentes et plus amplifiées que celles de la musique populaire standard de l’époque. À titre d’illustration, on peut citer le groupe Iron Butterfly, qui fit ses débuts à San Diego en 1966, son nom évocateur ( littéralement, « papillon de fer » ) étant expliqué sur la pochette de l’un de ses albums : « Iron symbolisait quelque chose de lourd dans le son et Butterfly représentait la lumière, attachante et versatile… un objet librement utilisable par l’imagination. » Qui plus est, le premier album de ce groupe, sorti en 1968, s’intitulait Heavy. Enfin, le fait que le nom même de Led Zeppelin, en partie inspiré par Keith Moon qui avait déclaré que le groupe allait « tomber comme un ballon de plomb », ait incorporé dans sa sonorité l’appellation d’un métal lourd ( heavy metal ) — le plomb, « lead » en anglais, prononcé led — pourrait avoir scellé le début de la consécration de cette expression.

Autre hypothèse : à la fin des années 1960, Birmingham, qui était encore un haut lieu de l’industrie en Angleterre ( de la métallurgie, en particulier ), voyait graviter dans ses environs de nombreux groupes de rock, comme The Move ou Black Sabbath, et certains suggèrent que le terme heavy metal pourrait avoir un lien avec les activités de ce pôle industriel britannique. Ainsi, la biographie de The Move indique que le son du groupe est attribuable à son recours aux riffs de guitare « lourds » ( heavy en anglais ) qui étaient alors populaires dans les « metal Midlands » ( partie centrale de l’Angleterre, englobant la ville de Birmingham ).

Sandy Pearlman, le producteur, manager et auteur des chansons des débuts du groupe Blue Öyster Cult, soutient qu’il a été, dans les années 1970, le tout premier à employer le terme heavy metal dans le contexte de la musique rock. Et il est vrai qu’il fut à cette époque l’un des pionniers de la critique de rock, en sa qualité de collaborateur du magazine américain Crawdaddy !, où il publia en 1971 une critique de l’album The Notorious Byrd Brothers des Byrds dans laquelle il fit usage de l’expression heavy metal pour qualifier l’un des morceaux présents sur le disque, Artificial Energy. Autre relation entre Sandy Pearlman et le sens premier de l’expression heavy metal : sa conception, dans le cadre de l’élaboration de l’imagerie propre au groupe, d’un symbole inspiré du symbole alchimique du plomb, l’un des métaux les plus lourds. Instinctivement, il mit ensuite ce terme en avant pour décrire le style de la musique de Blue Öyster Cult.

Une hypothèse tardive, mais disputée, concernant l’origine du genre fut avancée par « Chas » Chandler, manager de The Jimi Hendrix Experience en 1969, dans un entretien qu’il accorda en 1995 à l’émission Rock and Roll d’une chaîne américaine du réseau PBS. Selon lui, « le terme  » heavy metal  » est apparu dans un article du New York Times relatant une performance de Jimi Hendrix ». Il rapporta en outre que l’auteur de l’article écrivait qu’écouter The Jimi Hendrix Experience, c’était « … comme écouter du métal lourd ( heavy metal ) qui tombe du ciel. » La source précise de cette affirmation n’a toutefois pas été retrouvée et son authenticité est donc mise en doute.

Il semble que le premier usage bien documenté du terme heavy metal pour décrire précisément un style de musique soit apparu dans le numéro de mai 1971 du magazine américain Creem, dans une critique de l’album Kingdom Come de Sir Lord Baltimore. Dans cette critique, l’auteur, en:Mike Saunders, déclare que « Sir Lord Baltimore semble maîtriser à la perfection la plupart des ficelles du heavy metal ». Par la suite, c’est au critique Lester Bangs, grande figure de la critique rock et notamment du mensuel Creem, que l’on attribua la popularisation du terme heavy metal, au début des années 1970, pour qualifier le style de groupes comme Led Zeppelin et Black Sabbath.

Si, à l’origine, le terme heavy metal a parfois revêtu une connotation péjorative sous la plume de certains critiques, les fans du genre se le sont toutefois rapidement approprié. De la même manière, des groupes déjà bien établis, comme Deep Purple, qui venaient de la pop ou du rock progressif, se sont immédiatement réclamés du heavy metal, saisissant l’occasion pour épouser une approche plus agressive de leur musique, en décuplant les effets de distorsion et d’amplification.

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Photographie du Hindenburg en feu, adaptée ensuite par Led Zeppelin pour la pochette de leur premier album ( Led Zeppelin I )

Le blues et la musique noire américaine furent des sources d’influence majeures pour les tout premiers artistes de rock ‘n’ roll, par exemple Elvis Presley ou encore les rockeurs anglais. Des groupes comme les Rolling Stones et les Yardbirds ont enregistré de nombreuses reprises de chansons de blues classiques, parfois en accélérant le tempo et en utilisant la guitare électrique au lieu de la guitare acoustique.

Ces pratiques d’amplification de la musique blues traditionnelle furent évidemment stimulées par les nouveaux champs d’expérimentation intellectuels et artistiques qui s’offrirent aux musiciens quand ils se mirent à exploiter les multiples possibilités de la guitare électriquement amplifiée en termes de puissance sonore et de dissonance. Côté percussions, alors que les styles rythmiques du blues-rock consistaient en de simples rythmes en shuffle sur des petites batteries, les batteurs commencèrent à adopter un jeu plus musclé, plus complexe et plus amplifié, de manière à se mettre au diapason des sons de guitares de plus en plus forts. De la même manière, pour s’adapter à l’amplification, les chanteurs ont modifié leurs techniques vocales, gagnant généralement au passage en emphase et en théâtralité. Dans le même temps, les avancées technologiques réalisées dans le domaine de l’enregistrement sonore ont permis la capture et la retranscription sur différents supports ( bandes magnétiques, vinyles ) de la puissance de cette nouvelle approche de la musique, à la fois plus lourde et plus technique.

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Tony Iommi et Ozzy Osbourne de Black Sabbath en 1973.

Les exemples les plus anciens de musique généralement identifiée comme porteuse des codes du heavy metal viennent du Royaume-Uni où, dès la fin des années 1960, des groupes comme Led Zeppelin et Black Sabbath se sont mis à appliquer aux gammes et aux arrangements traditionnels du blues cette démarche alors avant-gardiste, qui donnait naissance à une musique nouvelle. Ces groupes étaient en outre très influencés par les musiciens de rock psychédélique américains comme Jefferson Airplane et Jimi Hendrix, qui furent les premiers à amplifier et à modifier les guitares du blues-rock et qui ont ainsi servi de pont entre la musique afro-américaine et les rockeurs européens.

Parmi les autres influences souvent citées, on trouve Vanilla Fudge, qui a ralenti et « psychédélisé » les mélodies populaires, et des rockeurs anglais comme The Who et The Kinks, qui ont posé les bases du style heavy metal en introduisant les power chords et des percussions plus agressives.

Nombreux sont les artistes et les morceaux dont il a été dit qu’ils étaient les précurseurs du genre. Ainsi, pour certains, le titre You Really Got Me des Kinks ( 1964 ) constitue l’une des toutes premières chansons de heavy metal. De fait, elle fut peut-être la première à utiliser comme base un riff de power-chords répétitifs et distordus.

Le groupe Cream, avec sa formule alors novatrice de power trio, actif de 1966 à 1968, eut lui aussi une influence considérable, découlant de la puissance sonore engendrée par le jeu complice très amplifié du guitariste Eric Clapton et du bassiste Jack Bruce, adossé au jeu de percussion musclé du batteur Ginger Baker. Dans le sillage de ces pionniers, en 1968, les sons de heavy blues étaient devenus monnaie courante dans la musique populaire. Cette année-là, la reprise par Blue Cheer du hit Summertime Blues d’Eddie Cochran, parue en janvier, est considérée par certains comme la première vraie chanson de heavy metal. Au même moment, Steppenwolf sort son titre Born to Be Wild tandis que les Yardbirds, qui comptent alors en leur sein le guitariste Jimmy Page ( futur Led Zeppelin ), enregistrent le single Think About It qui, propulsé sur les ondes deux mois plus tard, révèlera un son similaire à celui qui deviendra plus tard caractéristique de Led Zeppelin. Autre sortie notable de l’année 1968, dans la même veine annonciatrice du heavy metal : le titre In-A-Gadda-Da-Vida d’Iron Butterfly, paru en juillet.

Les spécialistes des Beatles, pour leur part, mettent en avant la chanson Helter Skelter de l’album The Beatles ( plus connu en tant que White Album ou Album blanc ) et la version single du titre Revolution, toutes deux sorties en novembre 1968, qui firent date dans l’histoire de la musique pop et rock, en imposant de nouveaux standards de distorsion et d’agressivité sonore. Au même moment, le groupe de Dave Edmunds, Love Sculpture, sort lui aussi un morceau aux guitares torturées et tapageuses, sous la forme d’une reprise rock de la pièce classique La Danse du sabre d’Aram Khatchatourian.

Sorti en août 1968, Truth, le premier opus du Jeff Beck Group, fera date dans l’histoire du rock. Précédant de quelques mois le premier album de Led Zeppelin ( janvier 1969 ), il est parfois considéré ( surtout par les fans de blues britanniques ) comme le premier album de heavy metal. En 1969, sur l’album In the Court of the Crimson King du groupe de rock progressif King Crimson, on décèle sur le titre 21st Century Schizoid Man nombre de traits thématiques et musicaux caractéristiques du heavy metal : un son de guitare particulièrement distordu, les solos dissonants du guitariste Robert Fripp, des paroles axées sur une vision négative de l’avenir de l’homme du XXIe siècle, une ambiance sombre et l’extrême distorsion de la voix du chanteur Greg Lake.

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Jethro Tull en 1997.

Les codes du genre qu’on allait par la suite baptiser « heavy metal » furent véritablement définis et scellés par trois albums sortis en 1970 : Led Zeppelin III de Led Zeppelin, Black Sabbath de Black Sabbath et In Rock de Deep Purple. En effet, on trouve indéniablement chez Led Zeppelin l’aspect théâtral du genre, avec les hurlements du chanteur Robert Plant mis au service des thèmes de la magie, de la conquête et de l’occulte abordés dans les paroles des chansons. Thèmes de l’occulte également très présents chez Black Sabbath, dont le nom même fut choisi en référence à un film d’horreur de Bela Lugosi. Chez Black Sabbath, on découvre le recours intensif aux power chords, le guitariste Tony Iommi, amputé de deux doigts, imprimant à son jeu une couleur particulière qui sera ensuite associée au heavy metal. Le groupe Deep Purple, quant à lui, après avoir quelque peu cherché son style à ses débuts, aborde les années 1970 en adoptant une approche résolument heavy metal de sa musique, tant dans les choix vocaux de son chanteur Ian Gillan que dans les arrangements de son guitariste Ritchie Blackmore ( qui accouchera du riff le plus célèbre de l’histoire du hard rock sur le titre  » Smoke on the water « , présent sur le tout aussi culte album Machine Head ). Le début des années 1970 fut aussi marqué par l’apparition d’Alice Cooper, considéré comme l’un des précurseurs du shock rock. Usant de formes de provocation particulièrement osées pour l’époque ( simulations de décapitation à la guillotine sur scène, maquillage, vêtements et comportements résolument provocateurs ), Alice Cooper, qui était alors un groupe soudé ( dont le splitt marquera le point de départ de la carrière solo de Vincent Furnier ), sera  » le premier groupe banni d’Angleterre  » selon l’artiste, les autorités britanniques justifiant cette résolution par un excès de sang à l’occasion des manifestation scéniques du groupe.

Bon nombre des premiers groupes de heavy metal, comme Led Zeppelin, Deep Purple, Uriah Heep et UFO, sont désormais considérés, au sein de la communauté actuelle des amateurs de metal, non pas comme des groupes de heavy metal au sens où on l’entend aujourd’hui, mais plutôt comme des groupes de hard rock. D’ailleurs, beaucoup de ces groupes ne se réclament pas de l’étiquette heavy metal, même s’ils reconnaissent avoir contribué, par leurs œuvres respectives, au développement et à l’essor du genre. À cette époque, et tout au long des années 1970, les termes heavy metal et hard rock étaient en fait à peu près synonymes. Pour illustrer la confusion des genres ainsi générée, on peut citer Jethro Tull, qui n’est pas considéré comme un groupe de heavy metal et qui ne s’est jamais réclamé du genre, mais qui a tant marqué les esprits avec son album Aqualung ( 1971 ), au style proche des codes du heavy metal alors naissant, que le groupe reçut, des années plus tard, le Grammy Award du meilleur album du genre pour en :Crest of a Knave ( 1987 ), à la surprise générale. Autre groupe ayant flirté à la même époque avec les frontières encore floues entre rock psychédélique et heavy metal : Hawkwind, avec notamment sa chanson Master of the Universe ( 1971 ).

Beaucoup d’artistes précurseurs du metal sont aussi considérés comme précurseurs du punk, tels que The Stooges, les MC5, The Who, The New York Dolls, The Troggs et Blue Cheer.

Les historiens de la musique ne sont pas tous d’accord quant au poids à accorder aux différents acteurs de la scène heavy metal de la fin des années 1970 et du début des années 1980. Ainsi, certains ignorent ou minimisent l’importance de groupes comme Blue Öyster Cult ( qui connurent un succès modéré auprès du grand public ) et de la scène glam metal de Los Angeles ( qui ne commença à véritablement devenir populaire que dans les années 1980 ), mettant plutôt l’accent sur l’apparition d’influences classiques chez des guitaristes tels que, par exemple, Randy Rhoads. D’autres, en revanche, préfèrent souligner l’hybridation qui intervint entre le heavy metal et le punk rock à la fin des années 1970 ( cf. les Sex Pistols ), notamment en accordant beaucoup d’importance à la New Wave Of British Heavy Metal ( NWOBHM ) apparue aux alentours de l’année 1980, menée par des groupes comme Motörhead, Def Leppard, Saxon et Iron Maiden.

Parmi ceux qui privilégient cette seconde hypothèse, au nombre desquels on compte des musiciens influents du genre, certains pensent que les fondations du style et du son caractéristiques du heavy metal pur, dit « classique », ont été établies par le groupe britannique Judas Priest, avec trois de ses premiers albums : Sad Wings of Destin ( 1976 ), Sin After Sin ( 1977 ) et Stained Class ( 1978 ). De fait, selon le musicologue Robert Walser, Judas Priest passa la décennie à « parachever la définition du heavy metal ».

Le groupe Rainbow, fondé en 1975 par Ritchie Blackmore, guitariste de Deep Purple, est parfois cité comme ayant sa place au sein des pionniers d’une sorte de heavy metal pur, dans la droite lignée stylistique des deux albums de Deep Purple sortis en 1974, Burn et Stormbringer, bien que ces groupes soient plus généralement considérés comme des groupes de hard rock. Suivant l’exemple de Judas Priest, les groupes de heavy metal ont rapidement commencé à regarder au-delà de l’utilisation presque exclusive de la gamme du blues pour incorporer dans leurs solos des modes diatoniques. Cette approche plus complexe qui, via le rock progressif, s’est mise à intégrer davantage d’éléments issus de la musique classique et du jazz, s’est depuis répandue dans les différents sous-genres du metal.

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Randy Rhoads en concert avec Ozzy Osbourne

La virtuosité à la guitare, littéralement incarnée en 1978 par Eddie Van Halen dans le fameux solo qu’il réalise sur le titre Eruption ( tiré de l’album Van Halen — solo que beaucoup considèrent comme une pierre angulaire dans l’histoire du heavy metal ), devient dès lors un ingrédient incontournable du genre, comme en témoignent, par exemple, les prouesses de guitaristes tels que Ritchie Blackmore, Randy Rhoads ou Yngwie Malmsteen. Dans ce climat propice à la virtuosité, la guitare classique aux cordes en nylon est parfois utilisée en concert ou en studio, à l’instar de Randy Rhoads sur le titre Dee de l’album Blizzard of Ozz d’Ozzy Osbourne, sorti en 1980. Qui plus est, à partir de cette période, des stars de la guitare classique, comme Liona Boyd, n’hésitent pas à collaborer avec des stars du heavy metal dans le cadre d’une toute nouvelle fraternité de guitaristes où les « anciens » et les « modernes » dépassent leurs traditionnelles querelles pour partager leurs techniques.

Le sous-genre du heavy metal le plus populaire, le glam metal, a émergé aux États-Unis durant les années 1980. L’épicentre de cette explosion était surtout situé autour du Sunset Strip de Los Angeles, Californie. La première vague de glam metal consistait en des groupes comme Mötley Crüe, Ratt, Dokken, et Twisted Sister qui étaient influencés par des groupes de heavy metal comme Deep Purple ou Black Sabbath et incorporaient des solos de guitare dans la majorité de leurs chansons. Mötley Crüe et Twisted Sister, entre autres, se sont développés à partir des fondations laissées par Alice Cooper et Kiss, notamment par leur attitude sur scène, souvent en s’aventurant dans les territoires du shock rock. À l’époque, des groupes comme Dio, Ozzy Osbourne, et Judas Priest ont utilisé des stylistiques glam metal dans leur musique. Sous une forme ou une autre, le glam metal a dominé les ondes radios grand public du début des années 1980 jusqu’au début des années 1990.

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Kiss en concert ( 2004 )

Ce genre a causé une rupture dans la communauté metal des années 1980, largement à cause de l’image des groupes de glam metal, surtout celle des groupes à l’allure plus féminine ( ou disons androgyne ) comme Poison et Bon Jovi, par opposition à l’imagerie très virile véhiculée par le thrash metal et autres sous-genres plus violents.

Beaucoup de sous-genres du heavy metal sont apparus durant les années 1980. Plusieurs personnes ont essayé de faire une carte du monde complexe du metal underground, particulièrement les éditeurs du guide en-ligne  » Allmusic « , ainsi que le critique Gary Sharpe-Young. Les encyclopédies du metal multi-volumes de Sharpe-Young séparent le metal underground en cinq catégories majeures: thrash metal, death metal, black metal, power metal, et, finalement, les sous-genres très proches du doom metal et du metal gothique. En s’écartant des racines hard rock, un genre qui a été influencé par le punk hardcore émergea dans les années 1980 : le thrash metal dont le son était plus agressif, plus bruyant et plus rapide que celui des groupes de metal originaux ou des groupes de glam metal de l’époque. Les partitions de guitares étaient souvent techniquement plus complexes. Ce sous-genre fut popularisé par ce que certains appellent aujourd’hui le Big Four Of Thrash ( Les Quatre Grands du Thrash ) : Anthrax, Megadeth, Metallica, et Slayer. D’autres groupes comme Testament et Exodus, tous deux de Californie, Overkill, du New Jersey, Voivod, du Québec, et les Brésiliens Sepultura ont eux aussi eu un fort impact. À l’exception de Metallica, qui vendait constamment des millions de disques et qui ont même été 6e au Billboard avec leur album …And Justice for All durant les années 1980, le thrash était plus underground en termes de ventes et de couverture média comparé à d’autres sous-genres populaires. Pendant les années 1990, les ventes des groupes de thrash ont augmenté, particulièrement celles du Big Four.

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Metallica lors de la tournée …And Justice for All renommée Damage Justice Tour ( 1988 )

Le metal progressif, une fusion entre le style des groupes comme Rush, King Crimson et le heavy metal est apparu dans les années 1980. Ses innovateurs, dont Fates Warning, Queensrÿche, et Dream Theater, se sont réjouis du bon accueil et de leur succès à l’époque du glam metal.

À une époque où le thrash metal faisait sa loi dans le monde du metal underground, un nouveau genre connu sous le nom de doom metal ( commençant dans les années 1980 avec des groupes comme Saint Vitus ) prit une différente direction. Au lieu de mettre l’accent sur la vitesse, les groupes de doom metal ont ralenti leur musique. Les thèmes, styles, et approches du genre ont été très influencées par Black Sabbath, et ces influences ont résisté jusqu’à aujourd’hui.

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Megadeth, un des groupes du Big Four Of Thrash ( 2005 )

Dans le début et le milieu des années 1990, le thrash commenca à évoluer et à glisser vers des genres de metal plus extrêmes, comme le death metal et le black metal. Beaucoup de groupes de death metal décidèrent d’augmenter leur niveau de vitesse et de technicité pour créer un son qui n’avait jamais été entendu jusque là. Même si le jeu de guitare très technique restait très important ( comme dans la plupart des genres de metal ), le death metal a aussi donné un rôle capital à des batteurs de qualité. Les techniques vocales du death metal sont généralement plutôt « dures » et peuvent être des grognements gutturaux, des cris très hauts et aigus, ou d’autres vocalisations du même genre qu’on ne trouve pas dans d’autres styles de musique.

En complément des voix agressives et profondes, on trouve des guitares sous-accordées soumises à de hauts niveaux de distorsion et des percussions extrêmement rapides qui utilisent beaucoup de double-pédale ( batterie équipée d’une pédale double sur la grosse caisse, afin d’augmenter la vitesse de jeu ). Des changements de tempo et de durée de mesure ne sont pas rares. Le death metal, terme qui vient probablement de la chanson Death Metal de Possessed, tiré de leur album Seven Churches, avec Possessed et Death comme groupes proéminents, évoluera plus tard en sous-genres divers et variés qui incluront beaucoup de groupes comme Nile et Suffocation.

 

Le black metal est un genre de metal extrême né en Europe et qui est peut être l’un des genres de metal les plus underground ( bien que quelques groupes de black metal symphonique comme Dimmu Borgir soient devenus très populaires ). Les thèmes sataniques et païens sont très fréquents dans ce genre. Le black metal, terme initié par Venom, avec leur album Black Metal, a finalement créé un petit cercle de groupes qui seront ensuite associés à une violence considérable dans les années 1990. Le black metal peut varier considérablement dans la qualité de sa production et dans son style, bien que presque tous les groupes utilisent une technique vocale grognée et criée, des guitares soumises à de très fortes distorsion, et une atmosphère sombre. Les Danois Mercyful Fate sont souvent considérés comme les pionniers du corpse paint qui est fréquent dans le black metal. Bathory ( généralement considéré comme l’un des premiers groupes de black metal, bien qu’il ait ensuite fait des albums centrés sur la musique viking ), Celtic Frost et Mayhem étaient les groupes clef de l’époque, et l’un des groupes les plus connus et techniquement habiles était Emperor.

Depuis les années 1980 et durant les années 1990, le power metal, avec des groupes comme Helloween, a évolué dans une direction opposée au death metal et au thrash metal en gardant la vitesse, la mentalité anti-commerciale, et l’intensité du heavy metal mais se concentrant plus sur des thèmes et mélodies épiques et positives. Le power metal contient généralement des chants  » clairs  » relativement hauts, similaires à ceux utilisé par les chanteurs de NWOBHM ( comme Rob Halford ou Bruce Dickinson ), contrairement aux grognements du death metal. Les groupes power metal traditionnels comme Manowar et HammerFall ont un son très proche de celui du heavy metal classique tandis que les groupes de power metal moderne comme Nightwish, Dragonforce et Rhapsody of Fire ont souvent une forte influence symphonique basée sur les claviers, et parfois utilisent des orchestres ou des chanteurs ( ou chanteuses ) d’opéra. Le power metal a gagné une forte communauté de fans en Amérique du Sud et au Japon.

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Celtic Frost fut l’une des plus grandes influences pour les groupes de black metal des années 1990 ( 2006 )

La domination du metal a pris fin avec l’apparition de Nirvana et d’autres groupes de grunge qui ont annoncé la percée du rock alternatif au début des années 1990. D’après certains critiques, le succès de Pantera, dont le style de groove metal était également responsable du détrônement du metal populaire des années 1980, est aussi remarquable.

Avec ces nouvelles percées, des groupes actifs durant les années 1980 commencèrent à devenir plus connus et à recevoir une plus grande attention de la part du grand public. Ce fût principalement le cas pour les groupes qui avaient fusionné le rock alternatif et le heavy metal et qui créèrent ce qui fut appelé le metal alternatif. Ce nouveau genre intégra des groupes divers et variés comme le groupe de grunge Alice in Chains, le groupe de rock alternatif Jane’s Addiction, le groupe de noise rock White Zombie, et de nombreaux autres groupes influencés par d’autres genres alternatifs. Les Red Hot Chili Peppers ont fusionné leur rock alternatif avec du punk, du funk, du hip-hop, et du metal, tandis que Danzig a suivi Glenn Danzig ( ancien fondateur des Misfits et de Samhain ) vers un heavy metal teinté d’influences blues à partir de 1987. Ministry commenca à incorporer du metal dans leur musique industrielle, et Primus a combiné des éléments de funk, de punk, de thrash metal, et de musique expérimentale. D’autres, enfin, renaissent en popularisant efficacement leur musique, comme Alice Cooper et son album à succès Trash, incluant le tube particulièrement marquant «  Poison « .

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Les Red Hot Chili Peppers en 2005

Tandis que le succès du metal alternatif augmentait, des groupes très différents comme Fear Factory, Helmet, Rage Against the Machine et Tool, influencèrent une nouvelle vague de groupes de rock. Ces groupes n’étaient pas issus de la fusion précédente entre le rock alternatif et le heavy metal, mais d’un nouveau genre dérivé de cette fusion qui finit par se faire appeler le nu metal ( néo metal en français ). KoЯn, Deftones, System of a down, Papa Roach, Limp Bizkit, Linkin Park, Slipknot et P.O.D. sont les groupes de néo metal les plus connus. Le néo metal a connu un bon succès populaire grâce à une forte publicité de la part de MTV et de la formation en 1996 du festival de musique Ozzfest, créé par Ozzy Osbourne, qui conduisit les médias à parler d’un renouveau du heavy metal. Le succès massif du néo metal a suscité de nombreux débats dans le milieu du metal, notamment pour savoir et s’il faisait partie ou non du metal, les fans de metal extrême ou de metal underground considèrent en général que ce n’est pas le cas.

Au début des années 2000, le festival Ozzfest a reçu de nombreux groupes de metalcore ( citons par exemple Killswitch Engage – considéré comme le groupe fondateur du mouvement de part son ancienneté -, Chimaira, Trivium, Bullet For My Valentine, Avenged Sevenfold, Lamb Of God, … ) et a contribué à la popularité de ce genre. Quelques uns voient dans ce style un successeur du néo metal, tandis que d’autres croient qu’il deviendra populaire et à la mode de la même manière que le néo metal.

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Le groupe Slipknot en concert en 2005

Au milieu des années 2000, une renaissance du heavy metal traditionnel a commencé à émerger avec des groupes dans le style des pionniers du genre, comme Led Zeppelin, Black Sabbath, et Deep Purple. Parmi ces nouveaux groupes influents on trouve Wolfmother, Witch, et le groupe irlandais The Answer. Ces groupes ont gagné la reconnaissance des médias de musique populaire récente, comme Revolver, Kerrang !, Guitar World, et en particulier Classic Rock, qui a élu The Answer meilleur nouveau groupe de 2005. Wolfmother a atteint le top 25 des ventes d’albums au Royaume-Uni et top 22 sur le Billboard américain.

Durant la même période, plusieurs groupes se sont reformés et ont ainsi aidé à faire renaître l’intérêt perdu pour le style  » metal classique « . La réunion de Black Sabbath avec leur chanteur initial en 1997, tout comme celle de Judas Priest avec leur premier chanteur en 2003, ainsi que de nombreux autres, ont aidé à attirer l’attention d’un public plus jeune vers des groupes plus anciens. Ces groupes se sont généralement réunis des années après leur séparation avec l’idée d’un concert unique, mais ont décidé de rester ensemble plus longtemps.

De nombreuses caractéristiques du heavy metal se sont répandues au-delà de la scène. Par exemple, les « cornes » ( popularisées par le chanteur de heavy metal Ronnie James Dio à l’époque de Black Sabbath ), sont devenues quasi immanquables durant les concerts. D’autres pratiques, comme le headbang, le Pogo, le stage diving, l’air guitar,le braveheart et le slam, sont aussi fréquentes, bien que l´air guitar soit moins populaire aujourd’hui.

Headbang et Air guitar

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Les  » cornes  »

Les aspects bruyants et conflictuels du heavy metal ont souvent causé des frictions entre les fans et le grand public dans de nombreux pays. En effet, le grand public perçoit la culture heavy metal, principalement dans les sociétés conservatrices, comme un encouragement à l’hédonisme et à des sentiments anti-religieux. En Jordanie, par exemple, tous les albums de Metallica ( sortis ou non ) ont été bannis en 2001. En Europe et en Amérique, les fans de heavy metal ( surnommés « hardos », « hardeux » ou « metalleux » dans certains pays francophones, metalheads en Anglais ) sont stéréotypés par le grand public comme étant attirés par le côté anti-social et fantastique des paroles du heavy metal, mais aussi par le volume élevé et le rythme de cette musique. C’est ainsi qu’apparut le stéréotype du headbanger, adolescent qui affiche sa rébellion en écoutant de la musique morbide et bruyante. Cette image a été mise en avant dans la culture populaire dans des émissions télévisées comme Beavis et Butthead ou dans le film Airheads. Le film Wayne’s World sorti en 1992 offre un autre point de vue à travers deux héros attachants, mais décérébrés dans lequel toute une génération de « hardos » s’est à un moment reconnue. Les excès du heavy metal, illustrés par le glam metal, ont souvent été parodiés, et particulièrement dans le film This Is Spinal Tap ( voir aussi le phénomène du « umlaut heavy metal » ).

À l’inverse, l’anthropologue Sam Dunn dans son documentaire Metal : A Headbanger’s Journey ainsi que de nombreuses études sociologiques comme celle de Deena Weinstein tentent de dissiper certains malentendus et remettent en cause bon nombre de clichés. À côté de cela, la victoire en 2006 du groupe de hard rock / heavy metal ( Lordi ) au concours de l’eurovision a aussi contribué à rehausser l’image du heavy metal dans la culture populaire en Europe.

Il y a aussi beaucoup d’amalgames du grand public entre metal, satanisme et criminalité du fait que bon nombre de groupes de metal tendent à jouer avec les imageries satanistes. Si certains groupes peuvent parfois se prendre au sérieux avec le satanisme ( notamment Deicide, Morbid Angel ou Emperor par exemple ), la grande majorité des groupes ne les prennent en fait que comme des éléments de folklore ou de fantastique sans croyance aucune.

Le plus souvent, le satanisme n’est utilisé que comme simple symbole culturel de rebellion social ( et non religieux ). Beaucoup de fans portent ainsi des symboles sataniques ( pentacle de Satan par exemple ), sans avoir pour autant de rapports avec la religion ni savoir ce que cela implique.

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Pentacles inversés, symbole du satanisme, pendant un concert de Slayer

En raison de ces amalgames, plusieurs mouvements visant à discréditer le heavy metal sont entrés en croisade en avançant que cette musique avait des accointances avec le satanisme : le premier est le mouvement fondamentaliste chrétien ( ayant sévi dès les années 1960 contre le rock’n’roll ) dans les années 1970 et 1980 ( en Amérique du nord notamment ) : on a alors vu des ecclésiastiques s’en prendre de manière extrêmement vigoureuse à des genres musicaux comme le hard rock et le heavy metal. Il y a eu de nombreuses publications à caractère pamphlétaire aux titres que Fabien Hein juge « aussi hilarants qu’inquiétants » de la part notamment des télévangélistes américains ou du religieux canadien Jean-Paul Régimbal, qui ont pris au pied de la lettre cette imagerie et ont accusé des groupes comme Black Sabbath, Iron Maiden, KISS, Mercyful Fate, Judas Priest, Led Zeppelin, Mötley Crüe, Ozzy Osbourne, Alice Cooper, Slayer et W.A.S.P. de satanisme à cause de leur tendance à évoquer des thèmes occultes dans leur paroles. Ces intégristes s’inquiètent donc de l’impact de ces groupes sur la jeunesse. Leurs accusations s’avèrent en fait exagérées car aucun des groupes mentionnés n’adhère sérieusement au satanisme. En revanche, certains de ces groupes critiquent parfois sérieusement le dogmatisme et le puritanisme religieux en utilisant parfois volontairement des références satanistes dans le seul but de provoquer. Certains parmi eux sont pourtant même de confession catholique comme Alice Cooper ou Tom Araya le chanteur de Slayer connu pourtant pour ses textes virulents contre les religions.

Il y a également une autre tendance, plus officielle cette fois, qui a vu le jour avec des organismes tels que le PMRC aux Etats-Unis qui établit des listes de chansons « à proscrire » selon qu’elles évoquent divers phénomènes, dont le satanisme. Le PMRC est notamment à l’origines des autocollants portant la mention « Parental Advisory Explicit Lyrics ». Un autre organisme, français cette fois et dépendant des plus hautes instances de l’Etat, se montre virulent à l’encontre du heavy metal : la MIVILUDES qui a édité un ouvrage où sont véhiculés les préjugés habituels dont ce genre est victime ( on peut y lire par exemple des phrases comme : « la musique metal, qui reste extrêmement violente et véhicule des thèmes puisés dans les interdits sociaux ( sexe, mort, le Mal, Satan ), se rapproche beaucoup plus directement du satanisme. »

Il existe aussi des amalgames entre nazisme, satanisme et gothisme qui sont propagés par une partie des média, par des ecclésiastiques n’ayant pas de réelles connaissances du sujet comme Benoît Domergue ( Le sociologue Fabien Hein dénonce d’ailleurs la stratégie offensive du clergé de dénigrement systématique à l’égard de la musique ) , voire par certains auteurs, notamment Jacky Cordonnier, et Paul Ariès.

Une rumeur populaire souvent renforcée par les intégristes religieux, suggère que les albums de heavy metal comportent des messages subliminaux qui encouragent celui qui les écoute à vénérer le Diable ou à se suicider.

Le cas le plus célèbre est celui de Judas Priest en 1990 accusé à tort d’avoir inséré des messages subliminaux suggérant de se suicider dans leur chanson Better By You, Better Than Me qui ne traitait pourtant aucunement de suicide. Il a été démontré durant le procès que les accusations n’étaient fondées sur aucune base crédible et le groupe a été innocenté à l’issue de leur procès. Cependant la surmédiatisation du procès a malgré tout ancré cette accusation infondée dans l’inconscient collectif du grand public.

Le chanteur Ozzy Osbourne fut accusé de façon similaire à propos de sa chanson « Suicide Solution ». Malgré le titre de la chanson qui paraît explicite à première vue, il ne s’agit aucunement d’une ode au suicide mais seulement d’une description de la perversité des effets de l’alcoolisme et du caractère suicidaire qu’il y a à se réfugier derrière une bouteille. Les paroles présentent donc l’aspect négatif de l’alcool et n’invitent aucunement au suicide. Cependant un adolescent fan d’Ozzy en 1985 se suicide. Les parents accusent le chanteur et cette chanson de la mort de leur enfant et ils lancent une procédure judiciaire. On invoque là encore la présence de messages subliminaux. Osbourne clame qu’il n’a jamais mis de message subliminal dans ses enregistrements et est déclaré non coupable. En revanche, il est mis en évidence, comme dans les cas de l’affaire Judas Priest, que la victime souffrait de dépression et connaissait des problèmes familiaux.

Face à ces accusations le chanteur Alice Cooper décide d’écrire une chanson contre le suicide : « Hey Stoopid » pour laquelle il invite un certain nombre de stars du monde du metal et du hard rock pour jouer, notamment les chanteurs incriminés dans ces affaires Ozzy et Rob Halford, mais aussi les guitaristes Joe Satriani et Slash ainsi que le bassiste de Bon Jovi et d’autres encore.La chanson est un hymne anti-suicide qui invite à se modérer face à ce genre de décision radicale, insistant sur l’idée que celui qui se suicide est celui qui est le perdant tandis que les raisons et les personnes qui l’oppressent dans la vie sont celles qui finalement l’emportent ( « they win you lose ! » ). Alice commente à ce sujet :

« Il est juste impensable que quelqu’un puisse écrire une chanson qui incite un môme à se suicider. Chaque fois qu’un môme se tue, ils essaient de voir quel disque il écoute, au lieu de chercher ce qui se passait chez lui ! »

C’est précisément sur ce point que le groupe de thrash Sacred Reich attaque le sujet de façon plus polémique dans la chanson Who’s to Blame ?, un titre incisif commentant les affaires de Judas Priest et Ozzy. La chanson insiste sur le fait que ces artistes accusés n’étaient que des boucs émissaires et que la véritable raison du mal-être de ces adolescents suicidaires était leur environnement familial étouffant et leur tendance dépressive. Ci-dessous, quelques passages traduits de la chanson :

 » Maintenant il est temps pour les parents / d’ouvrir les oreilles et d’écouter. Peut-être est-il trop tard / pour voir ce que vous avez manqué. La musique n’est pas la cause de la mort / c’est vous par l’étouffement. Si vous aviez ouvert vos yeux et vos oreilles / vous sauriez qui est à blâmer (…) Où étiez-vous pour entendre les larmes d’une personne dans le besoin ? / Étiez-vous là pour voir les signes ou étiez-vous trop occupés ? (…) Alors la prochaine fois que vous fermerez les yeux / et que vous choisirez de renvoyer la faute, / souvenez-vous que vous pouvez sauver une vie  » ( Sacred ReichWho’s to Blame1990 – vers 21 – 56 )

Cependant, on ne peut évidemment pas nier qu’il arrive malgré tout que certains groupes traitent de la question du suicide ( exemple Metallica avec la chanson Fade to Black ). Mais la majorité des groupes parlent de leur propre expérience et en parlent d’une façon exutoire, il ne s’agit aucunement d’un plaidoyer. La plupart du temps, ces groupes ne visent pas à encourager leur public à le faire. Il n’existe d’ailleurs aucune affaire de suicide de fans concernant ces groupes. Comme souvent la musique du heavy metal ne joue qu’un rôle exutoire qui permet d’évacuer symboliquement certains sentiments négatifs. Le musicologue Robert Walser remarque à ce sujet que :

« La meilleure façon de savoir si quelqu’un va se suicider est de tenter d’évaluer à quel point il est désespéré. Les jeunes écoutent du heavy metal pour se sentir fort et en lien avec d’autres jeunes. Cette musique leur rappelle qu’ils ne sont pas seuls et sans ressource. Il y en a d’autres qui vivent le même genre de choses et qu’il n’est pas nécessaire de se suicider »

Il y a également une énorme confusion de la part du public entre le metal et le mouvement gothique. Il s’agit pourtant bien de deux mouvements distincts, là où le heavy metal a développé ses innombrables sous-genres, le mouvement gothique a aussi développé ses propres genres musicaux spécifiques: le rock gothique, la darkwave, la new wave, le death rock et la batcave qui sont des styles qui ne sont absolument pas liés au metal à l’origine.

En fait, la confusion entre ces deux mouvements provient du fait que certains groupes de metal ( tout particulièrement de doom-death ) au début des années 90 se sont inspirés de la musique gothique pour la mélanger avec leurs propres bases metal, ce qui a engendré un style plus ou moins hybride : le gothic metal. Mais c’est un genre qui n’est pas officiellement reconnu à proprement parler comme musique gothique pour la communauté gothique, bien que souvent appréciée par les gothiques.

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Gothique avec collier à pointes et piercings

Il y a également de nombreux amalgames de la part du grand public concernant le metal et les idéologies d’extrême droite. Beaucoup de groupes comme Rammstein, Accept, Laibach, Kiss, Slayer ou encore Therion ont été accusés à tort d’être liés à la mouvance néonazie du fait soit d’allégations gratuites, soit de références au régime nazi par ces groupes, qui ont été ensuite montés en épingle.

Par exemple, Rammstein est accusé d’avoir des sympathies nazies par le simple fait qu’ils soient allemands – Paul Landers dira d’ailleurs dans une interview ( à propos de la pochette de leur album Herzeleid ) : « j’aurais préféré être espagnol, au moins on aurait pas eu tous ces problèmes » -, que leur musique s’appuie sur un rythme martial et qu’ils aient utilisé des images des jeux olympiques de 1936 dans un de leurs clips. L’association nationalité allemande, le rythme martial et ces images a donc débouché sur une assimilation nazie gratuite. Pourtant le groupe clame clairement son orientation à gauche dans une chanson comme Links 2,3,4 (  » Links  » voulant dire  » Gauche  » en allemand ).

Le groupe Accept est également célèbre pour avoir été accusé de façon similaire dans les années 80. Les accusations proviennent du fait qu’ils aient utilisé en introduction d’une de leur chanson ( Fast as a Shark ) la mélodie traditionnelle  » Ein Heller und ein Batzen  » ( plus connue sous le nom de  » Heidi, Heido  » ) qui est souvent vue dans les pays qui ont été occupés pendant la seconde guerre mondiale comme une chanson typiquement nazie. Alors qu’il s’agit d’une simple chanson à boire traditionnelle qui préexistait au régime nazi. Le fait que le groupe était allemand a d’autant plus renforcé les accusations. Le groupe a essayé en vain d’expliquer qu’il n’y avait aucune référence au nazisme dans leur usage de cette mélodie et qu’ils ignoraient même cette association. Pourtant le groupe dans ses chansons professe clairement des opinions anti-nazies et anti-racistes ( Stone Evil, Prejudices, Objection Overruled ) et anti-militaristes ( Wargames, Man enough to Cry, Walking in the Shadow, Stand Tight ).

Dans le cas de Slayer, des accusations plus sérieuses proviennent notamment du fait qu’une de leur chanson Angel of Death fait référence à Josef Mengele, le médecin boucher d’Auschwitz. Mais à aucun moment, la chanson n’en fait l’apologie. Elle ne fait que décrire les atrocités du boucher. Mais ce qui a choqué ( y compris dans le monde du metal ) c’est justement l’apparente neutralité du ton de la chanson. Le guitariste Jeff Hanneman se défend de ces accusations en insistant sur le fait qu’il n’y a pas besoin qu’une chanson le dise explicitement pour savoir que les actes de Mengele sont atroces et condamnables.

En revanche à côté de ces accusations souvent injustifiées, un des sous-genres du metal, le black metal s’est fait effectivement connaître dans les années 90 pour ses excès criminels et parfois des sympathies pour des idéologies d’extrême droite. Notamment le groupe de black metal, Burzum et tous les groupes de la frange nazie du NSBM ( parmi les groupes les plus notoires de cette frange citons notamment Graveland et Absurd ). D’autres groupes sans vraiment afficher une sympathie claire pour le nazisme, font des références ambiguës au nazisme, les thèmes de la Nuit de cristal ou de la Nuit des Longs Couteaux sont souvent utilisés de façon détournée, pour les connotations qu’ils peuvent avoir comme c’est le cas du groupe Marduk, groupe qui fait très fréquemment référence au nazisme mais qui officiellement ne se rallie pas à l’idéologie. Certains autres groupes encore ( souvent de Folk / Pagan black metal ) même s’ils n’affichent pas la moindre référence directe, traitent souvent de thèmes teintés de nostalgie identitaire et/ou passéiste qui les rapprochent souvent volontairement ou non des thèses idéologiques de l’extrême droite.

Mais il est important de préciser que si ce genre d’idéologie est plus fréquente et plus sérieuse dans ce sous-genre, on ne peut là non plus réduire tout ce genre au nazisme.Car bon nombre de groupes de black metal n’adhèrent pas forcément à cette idéologie. Il faut ajouter que la frange NSBM reste minoritaire dans le genre black metal. Enfin, le heavy metal ne se résume pas au seul black metal. La plupart de ses nombreux sous-genres de metal restent distants de ce genre de thèmes.

De nombreux groupes de metal se positionnent aussi clairement contre le racisme, le fascisme et le nazisme tout particulièrement Accept, Trust, Anthrax, Napalm Death, Kreator, Iron Maiden, Doro Pesch, Lofofora, Therion, Sepultura, Skyclad, Suicidal Tendencies, et Rage Against the Machine pour les plus connus. Le groupe de Body Count a par ailleurs fait de la dénonciation du racisme et des brutalités policières aux États-Unis l’un de ses thèmes de prédilection au fil de ses différents albums.

Parmi les titres anti-racistes ou hostiles au nazisme les plus marquants citons :

  • Keep it in the Familly de Anthrax : une chanson anti-raciste qui critique la mentalité  » white supremacist  » de certains Américains ;
  • People of the Lie de Kreator qui critique les individus aux opinions racistes ;
  • Prejudice de Accept : une chanson qui plaide contre tous les préjugés ( notamment racistes ) ;
  • Nazi punks fuck off ! : l’hymne anti-nazi repris par Napalm Death ;
  • Stone Evil de Accept qui critique la montée du neo-nazisme dans certaines sociétés ;
  • Europe after the Rain de Kreator, une chanson anti-nazie souvent introduite en concert par un discours du chanteur-guitariste Mille Petrozza contre le nazisme et le fascisme ;
  • Amnes’History de Lofofora : une chanson anti-fasciste en français qui invite à prendre conscience pour que l’histoire ne se reproduise pas ;
  • Tyrant of the Damned de Therion : une chanson commentant et critiquant l’absurdité et la brutalité du régime nazi ;
  • Objection Overruled de Accept qui critique la décision de justice qui a relaxé les policiers racistes dans l’affaire de Rodney King et qui a mené aux émeutes de Los Angeles en 1992 ;
  • Killing in the Name de Rage Against the Machine, pointe du doigt le fait que certains policiers américains étaient aussi membres du Ku Klux Klan ;
  • Bad Blood de Doro : une chanson anti-raciste dont le clip fut encensé comme « meilleure chanson anti-raciste » aux MTV Awards européens ;
  • Darquier par Trust : une chanson qui dénonce la politique antisémite du collaborationniste Louis Darquier de Pellepoix sous l’occupation et fustige les propos douteux qu’il a tenus en 1978 lors d’une interview à propos de Auschwitz ;
  • Aces High de Iron Maiden : une chanson qui rend hommage aux soldats-pilotes qui ont combattu le nazisme ;
  • Territory de Sepultura qui critique la logique et la machine de tout régime despotique et les valeurs racistes qui l’accompagnent souvent ;
  • Born Dead de Body Count qui évoque sur un ton pessimiste le sentiment d’être un mort-né, un mort en sursis quand on n’est pas de couleur blanche dans une Amérique où les brutalités policières racistes restent impunies ;
  • The Gammadion Seed de Skyclad qui critique l’aveuglement et la passivité des gens tandis qu’un état fasciste prend le pouvoir et porte atteinte à leurs libertés ;
  • Give It Revolution de Suicidal Tendencies qui critique la logique des régimes fascistes, critique aussi la passivité des gens face à cela et préconise l’action et la résistance ;
  • Smoked Pork de Body Count qui évoque l’attitude et les propos racistes d’un officier de police appréhendant un homme noir se trouvant en panne due à une crevaison de roue ;
  • Pollution et son Intro de Limp Bizkit qui représente Fred Durst en train de s’imaginer tuer des nazis.

Le hard rock, mentionné plus haut, est très lié au heavy metal ( ils sont d’ailleurs souvent confondus ) bien que le hard rock ne corresponde pas à la description du heavy metal donnée par les puristes ; il est aussi dominé par l’emploi de la guitare et s’appuie sur des riffs, mais ses thèmes et leur exécution sont différents de ceux du heavy metal. The Who sont un exemple représentatif du genre vers la fin des années 1960 et le début des années 1970, ainsi que d’autres groupes des années 1970 et 1980 comme Queen, AC/DC, Aerosmith, KISS, Thin Lizzy, et les Scorpions qui ont eu une grande influence sur le heavy metal.

Angus Young, guitariste d’AC/DC ( Cologne, 2001

Le glam rock ( aussi appelé glitter rock ) – qui n’a eu qu’une courte durée de vie au début des années 1970 – dépendait de guitares lourdes et crunchy ( croustillant ), de chansons à hymne, et d’une image théâtrale. T-Rex, David Bowie ( particulièrement dans le rôle de Ziggy Stardust ) sont les exemples plus cités de ce sous-genre, même si des groupes comme Twisted Sister sont assurément plus représentatifs de ce mouvement allant bien au-delà du seul style musical.

Le punk et le heavy metal se sont mutuellement influencés, comme par exemple lorsque Lemmy Kilmister le leader du groupe Motörhead a passé du temps dans le groupe punk The Damned et a, dit-on, essayé d’apprendre à Sid Vicious à jouer de la basse.

Le rock alternatif, particulièrement le grunge, a été parfois influencé par le heavy metal. Quelques groupes de grunge, comme Soundgarden et Alice in Chains, ont d’ailleurs été considérés comme des groupes de metal avant que le genre « alternatif » soit reconnu par le public.

Le Grindcore, mélange très particulier de la branche de Death Metal & du DeathCore. Caractérisé par des chansons relativement courtes, allant de 0:01 sec ( record de la plus courte chanson par NASUM ) jusqu’à 2 ou 3 minutes en général. Ce type de Heavy Metal est l’un des plus Underground partout sur la planète. Les instrumentistes sont plus que rapides et la voix se caractérise comme étant celle d’une imitation de porc. Les plus populaires groupes de GrindCore sont : Nasum, Napalm Death, Cumgun, Cephalic Carnage, Annotation of Anautopsy, Fuck the Facts & Dying Fetus.

  • Hard Rock


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